Un equipo internacional de científicos ha detectado la presencia de helio en la atmósfera de un exoplaneta gigante, según revela un estudio publicado hoy por la revista Nature.

La investigación, liderada por el Departamento de Física y Astronomía de la Universidad de Exeter (Reino Unido), confirma, por primera vez, la existencia de ese elemento en un planeta extrasolar gaseoso.

El helio, recuerdan los expertos, es el segundo elemento más común en el universo, después del hidrógeno, así como uno de los componentes principales de los grandes planetas gaseosos de nuestro sistema solar.

La mayoría de los exoplanetas identificados (hay más de 3 mil 500) también son gigantes gaseosos, pero la búsqueda de helio en sus atmósferas no había dado resultados satisfactorios hasta ahora.

El estudio de sus atmósferas, explican los científicos, se efectúa, normalmente, mediante la observación del paso de planeta en cuestión por delante de sus estrellas, lo que permite medir la absorción de luz por parte de las zonas más externas de su atmósfera.

Este método, precisan, cuantifica la absorción de luz en el espectro ultravioleta, pero presenta dificultades debido a las limitaciones tecnológicas actuales y solo es viable para el estudio de los planetas más próximos.

Para superar estos escollos, los responsables de esta nueva investigación optaron por observar con el telescopio espacial Hubble la absorción de luz en el espectro de infrarrojos cercano del exoplaneta WASP-107b, un gigante gaseoso que orbita alrededor de una estrella enana naranja.

A pesar de tener un tamaño similar a Júpiter, este exoplaneta es uno de los menos densos que se conoce y su atracción gravitatoria, en consecuencia, no es lo suficientemente fuerte para retener su atmósfera.

La búsqueda de más atmósferas extrasolares ricas en helio y otros elementos, destacan, podría abrir nuevas vías para explorar la formación y evolución de los exoplanetas, cada día aprendemos más de estos gigantes que se encuentran rondando estrellas de todo tipo en el espacio interestelar y nos seguimos maravillando con todo aquello que se encuentra más allá de nuestras fronteras.

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